英国ARM:用设计定义行动时代的故事

英国ARM:用设计定义行动时代的故事

 

英国ARM:用设计定义行动时代的故事

软银历史上最大的收购案已经诞生了: 日本软银将斥资 243 亿英镑收购英国晶片设计公司 ARM。

相较于熟悉的软银,英国 ARM 这次也被推上舆论中心。如果你稍微了解这家公司,就知道 ARM 触手已经到达科技产业的几乎每一个角落。

官方数据显示,全世界 95% 的智慧手机和 80% 的数位相机都在使用 ARM 技术。在一些新兴领域,如扩增实境头盔、自动驾驶汽车、智慧手錶以及无人机中也不会缺少这家技术公司的身影。

分析认为,软银正是看中了这点:在即将爆发的物联网时代,ARM 架构可以作为一个通用接口连接一切。

ARM 崛起

1978 年底,物理学家 Hermann Hauser 与工程师 Chris Curry,在英国剑桥创办了 CPU公司,公司的主要业务是为当地市场供应电子设备。

一年后,这家 CPU 公司更名为 Acorn 电脑公司。

不久后,这家公司推出了第一款产品 Acorn System 1。这款产品主要面向大学市场,售价 80 磅,只配备了一个小的 LED 显示萤幕、一个按键和卡式磁带接口。

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Acorn System 1
与英特尔的架构之争

现在人们习惯于将高通和英特尔做对比,高通代表了行动市场的晶片王者,英特尔则是活跃在 PC 市场为主的晶片霸主。

其实不然。

手机与 PC 时代之争的背后更应该是 ARM 与英特尔,探讨两家宿敌之争就需要提到长达几十年的技术架构之争。

CPU 晶片内部写满了命令集,也可叫做指令集。指令集之争可以追溯到 40 年前,我们熟悉的英特尔公司透过複杂指令集 CISC设计出 X86 架构;ARM 公司则是透过简单指令集 RISC设计出了 ARM 架构。

两套指令集从字面上理解就是指令多寡的区别——複杂指令集兼容更多指令方便开发相容更多应用,而简单指令集效率更高,两家公司用自己认为「正确」的两套理论继续开发、优化自己的架构,孰优孰劣的问题也被长期探讨。

另外一个不同的是,英特尔透过自研、自造、自销的逻辑生产 CPU 进入 PC 市场的笔记本、桌机、一体机产品;ARM 公司则只负责 CPU 内指令集以及自研 ARM 架构授权给晶片设计、製造厂——三星、高通以及苹果们都会使用 ARM 的标準技术进行定製,或製造晶片,ARM 则收取一定的授权费用。

或者可以说,英特尔的真正对手已不是 ARM,而是 ARM 技术架构背后的那些晶片製造商,这是一个庞大的世界。

从其在设计思路就走出的不同风格,英特尔用自家高性能 CPU 称霸 PC 市场,反而 ARM 设计出的低功耗 CPU 更适合在手机等小型的智慧设备中,看似两者互不相干。

时间点来到 2007 年行动网路起步时期,其爆发增长的速度超出所有人预期,这也让英特尔始料未及——这家公司曾在 1999 年首度透过併购进军通讯市场,但几年后又宣布出售了相关业务。

英特尔开始再次宣布将要将 Atom 处理器搬进手机,进攻行动市场;这引起了 ARM 的注意,作为反击,ARM 也开始试水温进入 PC 领域——推出 netbook、宣布进攻伺服器市场等。

这差不多是两家公司「彻底反目」的开始。一个有趣的事情是,两家公司的对立还让微软——这个我们熟悉的、和英特尔组成几十年 PC 领域中 Wintel 联盟中的一员,变成了「双面角色」——PC 领域的好伙伴要继续合作,但 ARM 架构技术也要尝试:Surface 产品中也有 ARM 技术架构的产品出现。

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伙伴苹果的羁绊

虽然在 2006 年的时候,苹果开始将 Mac 产品线上的电脑换为 X86 架构的 Intel CPU。但在一年后苹果与 ARM 重新建立合作推出了划时代的产品——iPhone,这个 CPU 由三星製造,使用 ARM 架构。

在继续推出的 iPhone 新机上,苹果也在持续绑定与 ARM 的合作关係——一方面继续使用 ARM 架构的处理器,另外也在自行设计处理器的架构。

从第四代 iPhone 开始,苹果就开始给自己的 CPU 打上了标誌 A4,这其实也是一款基于 ARMv7 指令集、Cortex-A8 架构设计的 CPU;而第五代的 iPhone 开始,苹果自己设计了代号 Swift 的核心。

苹果对供应链控制一向重视,也所以在一年之前早就有媒体传出过苹果将要收购 ARM。

对于苹果来说,收购 ARM 可以加强苹果对自家核心产品 iPhone 供应链的控制权;再来,毕竟 ARM 架构授权遍布全球,这里也存在着可能被竞争对手恶意併购的隐忧。

不过这件事情至今没成,但今天的英国科技圈却再次涌现出了这样的 传言 :在软银宣布收购 ARM 后,称苹果或考虑高价竞购 ARM。

美联社 还报导,「在被收购之前,ARM 并没有徵询过包括苹果在内的合作伙伴的意见,同意软银收购完全是 ARM 自己的决定。」

英国科技代表

然而,这起收购案仍有不少值得玩味的地方。

ARM 创办人 Hermann Hauser 在接受 BBC 採访表示,ARM 被软银收购的当天将成为「英国科技行业最令人难过的一天」。Hermann 还表示,当他听说软银将斥资 240 亿英镑收购 ARM 时,感觉「非常难过」。

可见 ARM 被收购一案确实令人瞩目,因为这家公司也代表了英国的科技技术。

网路上媒体的《英国最有前途的高科技创业公司盘点》也有谈到 ARM 公司,甚至在英国公投脱欧后媒体也有议论《英国 ARM 公司对于科技的影响》。

英国 卫报 也曾撰文《ARM: Britain’s most successful tech company you’ve never heard of》将其称为英国最成功的科技公司。

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